Posted : 2014-02-10 16:42
Updated : 2014-02-10 16:42

'N. Korea ready for 4th nuclear test'

Defense Minister Kim Kwan-jin, left, talks to Foreign Minister Yun Byung-se before attending a parliamentary audit of ministries at the National Assembly, Monday. / Yonhap

No imminent sign of test yet: Defense minister

By Chung Min-uck

Defense Minister Kim Kwan-jin said Monday that North Korea is ready to conduct another nuclear test at its Northeastern site of Punggye-ri.

"However, there is no imminent sign of a test," Kim said at a National Assembly interpellation session.

Kim also confirmed that Pyongyang was taking the basic steps necessary to carry out a missile launch at its Dongchang-ri complex on its western coast.

"These events can materialize at any time, when the North Korean leadership decides to do so," said Kim. "Looking back on past cases, missile launches and nuclear tests have been closely related."

"We'll watch closely and maintain readiness," he added.

The North carried out a long-range missile launch in December 2012, which was followed by its third and last nuclear test the following February.

Kim's comments come as speculation has been mounting that the reclusive regime will stage a military provocation following the December execution of the once-powerful Jang Song-thaek, the uncle of North Korean leader Kim Jong-un, a move seen by many experts as evidence of instability within the North Korean leadership.

The North, in past cases, relied on provocations to divert attention away from internal politics.

Of late, 38 North, a website specializing in North Korea-related news run by the U.S.-Korea Institute of Johns Hopkins University, said a possible KN-08 rocket engine test took place between late December and early January, citing satellite imagery to support the assertion.

The move is seen as an effort to master the technology to build a nuclear-tipped intercontinental ballistic missile that will eventually be capable of reaching U.S. soil.

Meanwhile, Unification Minister Ryoo Kihl-jae, who also attended the interpellation session, denied speculation that the government was considering lifting its 2010 blanket sanctions on North Korea that virtually halted all inter-Korean exchanges, except for those related to the joint inter-Korean complex at Gaeseong.

"The priority is to resolve the cause behind why the May 24 measures were introduced," said Ryoo. The North "must take responsibility for the Cheonan incident."

Seoul has stuck to the position that the ban will not be lifted unless the North accepts responsibility for the sinking of the Cheonan warship and pledges not to engage in such provocations in the future.

The former Lee Myung-bak administration enacted the May 24 measures following the sinking of the Cheonan in March, 2010, which left 46 sailors dead. They halted most of the economic and personnel exchange and cooperation with the North.

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김관진 "北 4차 핵실험 준비완료…임박징후 없어"

'한국형MD 계획대로 전력화…美MD 들어갈 필요 없어'
'北 핵 소형화·경량화 기술, 높아진 것으로 평가'

김관진 국방장관은 10일 북한의 제4차 핵실험 준비와 관련해 '(함경북도 길주군) 풍계리 일대에 핵실험 준비가 마쳐진 상태'라면서도 '당장 핵실험을 하겠다는 임박한 징후는 없다'고 밝혔다.

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이어 '이런 것들이 북한 지도부의 결정에 따라서 이뤄질 수 있다. 과거 사례에서 보듯이 장거리 미사일 발사와 핵실험은 연계성을 갖고 있다고 본다'면서 '철저히 감시하고 대비하고 있다'고 강조했다.

북한의 핵탄두 소형화·경량화 주장에 대해 김 장관은 '주장을 액면 그대로 믿을 것은 아니다'라고 전제했으나 '다만 3차에 걸친 핵실험을 마쳐 기술 수준이 높아졌다고 평가한다'고 말했다.

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김 장관은 'KAMD 체계는 하층 방위 위주이며, 그 내에서 다층방어 체제를 구축하고 있다'면서 '2020년까지 전력화되는 KAMD를 먼저하고 그다음(중층·고층)은 추후 고려하겠다'고 부연했다.

그러나 이에 대해 '미국의 MD(미사일방어시스템)와는 별개 문제'라며 'MD체계에는 들어갈 필요가 없다'고 강조했다.

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'북한에 대한 '행정작전'시 우리 지상군이 충분한가'라는 질문에는 '현재 군사력은 입영자원이 축소되면서 2020년대 초에는 불가피하게 줄어든다'면서도 '북한 지역에 입북하게 될 동원 계획이 있다'고 말했다. (연합뉴스)

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